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Par Michael Haederle

A la recherche d'un diagnostic

Le conférencier de l'UNM Grand Round souligne la Journée des maladies rares 2021

David Fajgenbaum était l'image de la santé alors qu'il était étudiant à l'Université de Georgetown, décrochant une place de quart-arrière pour l'équipe de football.

Mais quelques années plus tard, alors qu'il était étudiant en troisième année à la Perelman School of Medicine de l'Université de Pennsylvanie, Fajgenbaum est tombé gravement malade « de nulle part » avec une défaillance multiviscérale.

« Mon foie, mes reins, ma moelle osseuse se sont arrêtés », dit-il. « J'étais sous dialyse. J'avais besoin de transfusions sanguines quotidiennes. J'ai pris 70 livres de liquide, le tout sans diagnostic. »

À un moment donné, Fajgenbaum était si malade qu'un prêtre administrait les derniers sacrements. Enfin, un pathologiste de la Mayo Clinic a identifié un diagnostic : maladie de Castleman multicentrique idiopathique. Le trouble, dont la cause est inconnue, agrandit les ganglions lymphatiques et affecte plusieurs organes. 

Au cours des 11 années qui ont suivi son diagnostic Fajgenbaum a rejoint la faculté Penn et a consacré sa carrière à trouver un traitement pour sa maladie et à promouvoir une plus large sensibilisation aux maladies rares en général.

Fajgenbaum, qui a relaté son voyage dans les mémoires à succès Chasing My Cure : la course d'un médecin pour transformer l'espoir en action, a développé ses expériences dans un environnement virtuel Grand Rounds présentation au département de médecine interne de l'Université du Nouveau-Mexique le 28 janvier.

L'expérience de Fajgenbaum est assez typique pour une personne souffrant d'une maladie rare, explique Tudor Oprea, MD, PhD, qui a animé la présentation de Fajgenbaum.

Oprea, chef de la division d'informatique translationnelle de l'Université du Nouveau-Mexique, explique que, comme les maladies rares touchent relativement peu de personnes, peu de recherches sont consacrées à leur étude ou à la recherche de traitements efficaces. Comme Fajgenbaum, la plupart des patients atteints de maladies rares consultent un spécialiste après l'autre à la recherche d'un diagnostic approprié.

« C'est parce qu'elles sont rares que nous devons prêter attention à ces maladies », explique Oprea, notant que Journée des maladies rares – observée chaque année le 28 février – met en évidence le fait que 300 millions de personnes dans le monde vivent avec l'une de ces conditions. 

Oprea et ses collaborateurs du monde entier ont récemment passé au peigne fin diverses bases de données pour réviser le nombre estimé de maladies rares d'environ 7,000 10,400 à près de XNUMX XNUMX. Dans la plupart des cas, on sait peu de choses sur les gènes sous-jacents à l'origine de ces maladies ou sur les protéines pour lesquelles elles codent.

Pour aggraver les choses, des pans importants du génome humain restent inexplorés en termes de fonction, ce qui complique la recherche de thérapies efficaces.

« Il continue d'y avoir un énorme fossé entre la recherche fondamentale et la médecine », dit Oprea. En effet, alors que les publications scientifiques liées aux maladies rares se comptent par centaines de milliers, le nombre de thérapies approuvées pour les maladies rares est inférieur à 500.

Dans sa présentation Grand Rounds, Fajgenbaum a raconté comment ses médecins ont cherché une thérapie pour traiter ses symptômes, en essayant d'abord une combinaison de sept médicaments de chimiothérapie. « Heureusement, la chimiothérapie a commencé et m'a sauvé la vie juste à temps », dit-il.

Au cours des années suivantes, il a fait des rechutes périodiques et ses médecins lui ont dit qu'il n'y avait aucun nouveau médicament en développement qui pourrait l'aider. Fajgenbaum a été encore plus consterné d'apprendre qu'il n'y avait aucune recherche significative en cours – et aucun financement des National Institutes of Health.

« Que faites-vous lorsque vous ne répondez pas à tous les médicaments qui ont déjà été étudiés ? » il dit. « La seule chose qui reste est une nouvelle approche. »

Fajgenbaum a mis en place un laboratoire à Penn pour étudier la maladie de Castleman et a lancé le Castleman Disease Collaborative Network. En étudiant ses propres analyses de sang, il s'est rendu compte que plusieurs molécules inflammatoires s'élevaient juste avant chaque rechute. Ce qu'ils avaient en commun était une protéine régulatrice connue sous le nom de mTOR.

Heureusement, un médicament immunosuppresseur existant appelé sirolimus était connu pour bloquer les effets de mTOR. Sept ans après avoir commencé à le prendre, Fajgenbaum n'a pas eu d'autre rechute.

Aujourd'hui, il dirige le Penn's Center for Cytokine Storm Treatment and Laboratory. Il a reçu des millions de dollars en financement de recherche du gouvernement fédéral et de sociétés pharmaceutiques et étudie des thérapies potentielles pour les patients atteints d'autres formes de la maladie de Castleman.

Pendant ce temps, Fajgenbaum et Oprea prévoient de futures collaborations dans la recherche de nouvelles thérapies pour les maladies rares.

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