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Par Michael Haederle

Course contre la montre

Des scientifiques de l'UNM étudient les moyens de réutiliser des médicaments plus anciens pour traiter l'infection au COVID-19

Un trio de scientifiques de l'Université du Nouveau-Mexique utilise l'apprentissage automatique pour sélectionner une « bibliothèque » de milliers de médicaments approuvés par la FDA afin d'identifier les candidats qui pourraient être réutilisés comme traitements pour l'infection au COVID-19.

Ils sont dans une course contre la montre, car le nouveau coronavirus mute rapidement et se propage à travers le monde, avec un effet dévastateur – et aucun remède clair.

L'effort a été lancé fin mars, lorsque l'équipe a commencé à rechercher - et à tester - des médicaments connus qui pourraient avoir des propriétés antivirales, a déclaré Tudor Oprea, MD, PhD, professeur et chef de la division d'informatique translationnelle du département de médecine interne de l'UNM.

"Nous abordons cela sous plusieurs angles", déclare Oprea. Les médicaments, dont beaucoup ont été développés il y a des décennies pour des problèmes de santé très différents, pourraient changer la donne à une époque où il n'existe pas de vaccins ou de traitements médicamenteux largement efficaces pour la maladie.

L'équipe de l'UNM a partagé sa liste de candidats avec le Centre national pour l'avancement des sciences translationnelles (NCATS) dans l'espoir que le NCATS puisse confirmer ses conclusions, a déclaré Oprea. "Chaque produit chimique que nous soumettons est testé", dit-il.

Oprea et son équipe utilisent des méthodes informatiques pour analyser les DrugCentral base de données, qui suit les médicaments approuvés par la Food and Drug Administration des États-Unis, ainsi que ceux approuvés pour une utilisation ailleurs dans le monde.

Oprea classe chaque molécule médicamenteuse en fonction des protéines virales qu'elle pourrait cibler, ce qui lui permet d'identifier le mécanisme par lequel elle pourrait désactiver un virus - une première étape critique, dit-il.

Oprea s'est associé à Larry Sklar, PhD, professeur distingué au Département de pathologie et directeur du Centre UNM pour la découverte moléculaire, qui gère une collection d'échantillons de médicaments parrainée par le Centre des sciences cliniques et translationnelles de l'UNM.

"Tudor a identifié des molécules dans la bibliothèque qui seraient testées", a déclaré Sklar. Les échantillons sont ensuite transmis à Steven Bradfute, PhD, professeur adjoint au Center for Global Health de l'UNM, qui a testé les médicaments contre le virus vivant dans son laboratoire de niveau de biosécurité 3.

Sklar, qui a inventé et breveté une technologie indépendante qui a transformé la recherche en laboratoire, a mis ses compétences au service de Bradfute.

"Ce que nous essayons de faire, c'est d'aider Steven et les personnes avec qui il travaille à rendre les tests plus efficaces", a déclaré Sklar. "C'est un processus appelé miniaturisation du dosage qui lui permet de tester un plus grand nombre de molécules à la fois."

Conformément à la stratégie d'Oprea consistant à niveler une attaque "à angles multiples" contre le virus, il sera probablement nécessaire d'administrer deux médicaments ou plus simultanément pour obtenir l'effet souhaité, a déclaré Sklar.

"L'autre chose que nous pouvons faire est de tester des combinaisons de médicaments", dit-il. « Parce qu'il est probable qu'un seul médicament n'aura pas le résultat souhaité à lui seul, nous leur avons donné les outils pour créer des combinaisons de médicaments qui pourraient également être testées à un débit plus élevé. »

L'équipe a déjà connu quelques succès préliminaires, dit Oprea. Le ciclésonide, un glucocorticoïde qui a été essayé comme traitement de l'asthme au Japon, semble avoir un effet antiviral direct, dit-il.

L'équipe a également étudié la moroxydine, un ancien médicament antiviral chimiquement similaire à la metformine, couramment utilisé pour traiter le diabète. "Je pense qu'il a le potentiel de fonctionner comme un antiviral, et que la metformine a potentiellement des effets similaires", a déclaré Oprea.

Et alors qu'il y a des efforts fébriles dans le monde pour développer un vaccin COVID-19, les virus à ARN - y compris le nouveau coronavirus - ont tendance à muter rapidement, ce qui signifie qu'il peut ne pas être possible de développer un vaccin qui l'empêche de se répliquer, dit-il.

"C'est pourquoi je pense que nous devons trouver des produits chimiques pour le frapper - et le frapper fort", a déclaré Oprea.

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