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Par Michael Haederle

Éducation incarnée

Les dons anatomiques soutiennent le programme de soins de santé de l'UNM

Trente et un corps gisent sur des tables en acier dans le laboratoire d'anatomie de l'UNM, nus à l'exception de leurs têtes, mains et pieds, qui sont enveloppés d'une pellicule de plastique.

Des étudiants en médecine de deuxième année vêtus de blouses chirurgicales vertes se blottissent autour de chaque table, discutant avec animation tout en utilisant à tour de rôle des ciseaux et des scalpels pour disséquer des parties du corps tout en consultant des manuels d'anatomie. Aujourd'hui, ils explorent la cavité abdominale, apprennent à identifier les éléments du tractus gastro-intestinal.

L'expérience pratique dans le laboratoire d'anatomie est un rite de passage permanent pour les étudiants en médecine, déclare Amy Rosenbaum, directrice du programme de dons anatomiques de l'UNM. "C'est comme apprendre une nouvelle langue", dit-elle. "Ils se familiarisent avec les structures."

Les élèves découvrent que chaque corps humain est unique, s'écartant parfois de manière significative des illustrations idéalisées présentées dans les manuels. "C'est absolument fascinant", dit Rosenbaum. "Chacun est différent à l'intérieur."

Le laboratoire, exploité par le département de biologie cellulaire et de physiologie de l'École de médecine de l'UNM, repose sur des dons de corps, dit-elle. Environ 60 sont nécessaires chaque année pour les étudiants en médecine et les médecins résidents, ainsi que pour les étudiants des programmes de physiothérapie et d'assistants médicaux de l'UNM.

Bon nombre des donateurs sont des personnes issues du milieu de la santé qui comprennent l'importance de soutenir l'éducation médicale. "Il y a une partie de la population qui comprend vraiment le besoin et fera un don, quoi qu'il arrive", dit Rosenbaum.

D'autres choisissent de faire un don pour épargner les frais d'un enterrement, dit-elle. Tous les donateurs doivent signer des documents notariés prêtant leur corps à l'École de médecine. Une fois que les étudiants ont terminé leurs études, les corps sont incinérés et les restes rendus à leurs familles.

Rosenbaum engage souvent des infirmières de soins palliatifs dans sa quête pour s'assurer que suffisamment de cadavres sont disponibles pour le début de la nouvelle année scolaire. "Ils font un travail éloquent en parlant vraiment à la personne de ce qui se passe", dit-elle.

L'âge moyen des donneurs est d'environ 80 ans (le plus âgé avait 105 ans), dit-elle. Les décès sont dus à diverses causes, notamment les tumeurs cérébrales, les cancers de divers types, les maladies cardiaques et les maladies pulmonaires obstructives chroniques.

Les personnes qui indiquent dans leur testament que leur corps doit être donné « à la science » pourraient ne pas se rendre compte qu'en pratique, leur corps se retrouvera probablement dans une installation commerciale qui vend des organes et des parties du corps à des laboratoires de recherche. L'UNM est différent, dit Rosenbaum. "Notre objectif est l'éducation."

Rosenbaum, qui a grandi dans une petite ville de l'Oklahoma, a fait du bénévolat au salon funéraire local au lycée et a ensuite obtenu un diplôme universitaire avec une mineure en service funéraire. Elle a travaillé dans un salon funéraire d'Albuquerque avant de rejoindre l'UNM en 2005.

"Le service funéraire concerne les morts, mais c'est pour les vivants - il y a beaucoup d'interactions humaines dedans", dit-elle. "Quand j'étais au salon funéraire, nous rassemblions les gens pour les rendre présentables. Ici, nous les démontons pour voir ce qui les motive."

Le laboratoire, au deuxième étage du Centre Domenici pour l'enseignement des sciences de la santé, est une installation ultramoderne qui a ouvert ses portes en 2010. Il comprend une salle d'embaumement et une ventilation à courant descendant à chaque table qui aide à garder les corps humide tout en aspirant la plupart des vapeurs du liquide d'embaumement.

Rosenbaum dit que les têtes, les mains et les pieds sont couverts au début du semestre pour une raison. "Cela enlève en quelque sorte la peur de la première dissection", dit-elle. "Nous ne voulons pas leur faire peur le premier jour. Nous voulons le rendre aussi clinique que possible." Les emballages se détachent au fur et à mesure que les étudiants se sentent plus à l'aise de travailler en laboratoire.

Lorsque la classe est en session, l'atmosphère est étonnamment terre-à-terre - voire joyeuse - avec les étudiants profondément absorbés par leur travail. Paul McGuire et Rebecca Hartley, membres du corps professoral en biologie cellulaire et physiologie, circulent entre les tables, répondant aux questions et guidant les dissections.

À une station, Sabah Osmani, Rachel Fleddermann, Rachel Baca et Carolyn Ice sont posées sur un cadavre éclairé par une lampe chirurgicale suspendue. Un manuel, un guide de dissection imprimé et un iPad chargé d'illustrations anatomiques sont à disposition pour discuter de leurs découvertes. Ils ont tous déjà eu une expérience en laboratoire, même s'ils admettent que certaines expériences peuvent encore être troublantes.

« Il y a des parties plus difficiles que d'autres », avoue Osmani, membre du programme combiné BA/MD de l'UNM. "Pour moi, la partie la plus difficile n'était pas le visage - c'était les mains - tenir une main et la couper."

Fleddermann aime se rappeler que chaque corps a été donné au laboratoire pour une raison. "Vous devez vous rappeler que c'était leur plan", dit-elle. "C'était ce qu'ils voulaient."

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