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Heather Jarrell, MD en EPI complet
Par Rebecca Roybal Jones

À la recherche de réponses

La chef de l'OMI, Heather Jarrell, vise à susciter l'intérêt pour la médecine légale

Trouver la paix pour une famille en deuil est l'une des parties les plus satisfaisantes du travail de Heather Jarrell en tant que neuropathologiste et médecin légiste en chef pour l'État Bureau du médecin enquêteur à l'Université du Nouveau-Mexique.

«Je pense que les cas les plus intrigants sont ceux où vous êtes vraiment capable de rassembler les morceaux et de comprendre pourquoi la personne est décédée afin de pouvoir donner des réponses à la famille», dit-elle.

«Dans beaucoup de ce que nous faisons, il est évident pourquoi la personne est décédée, comme une collision avec un véhicule à moteur, ou si une personne a été abattue ou si une personne a été poignardée, mais il y a des cas où vous n'avez vraiment pas la moindre idée pourquoi le personne est décédée. Mais parce que vous faites l'autopsie, vous êtes en mesure de trouver ces pièces qui s'emboîtent et donnent vraiment des réponses à la famille, et vous pouvez vraiment les aider dans leur processus de deuil.

Récemment, Jarrell s'est tenue à la table d'autopsie n°10 d'OMI et a parlé de son profond respect pour les familles qui ont perdu un être cher et qui ont nécessité une autopsie.

Les jours où elle procède à des autopsies, elle porte un équipement de protection, notamment un casque Verisafe avec un tube à oxygène qui va de celui-ci à un appareil attaché à sa taille. Il s'agit d'un respirateur à air purifié – un « PAPR » en abrégé.

Elle a été nommée chef par intérim du Bureau de l'enquêteur médical en avril 2020 alors que la pandémie s'installait, et chef permanente en janvier. Bien que l'année écoulée ait été particulièrement éprouvante, elle dit que son équipe s'est vraiment ressaisie et s'est remplie les unes pour les autres au besoin.

Le personnel de l'OMI était déjà préparé à la pandémie en disposant d'une suite d'autopsie de niveau de biosécurité 3, l'ayant utilisée les années précédentes lorsque des cas d'hantavirus sont apparus au Nouveau-Mexique et dans les États voisins.

« Quand de nombreux médecins légistes du pays se sont efforcés de déterminer de quel équipement de protection ils avaient besoin. . . nous étions déjà bien équipés pour pouvoir faire une autopsie sur une personne décédée de COVID-19 », a déclaré Jarrell. «Nous n'avons pas eu la panique que certains des autres bureaux auraient pu avoir lorsque la pandémie a commencé, car nous savions que nous pouvions gérer cela.»

OMI dispose de 16 tables d'autopsie, chacune équipée de nombreux outils, dont des tondeuses de jardin robustes, des louches et des spatules. Ils font partie des éléments utilisés pour aider à déterminer la cause du décès lorsque quelqu'un meurt de manière inattendue ou violente.

"Nous étions également confrontés à nos autres cas, notamment ceux de l'épidémie d'opioïdes et des décès dus à la violence", a déclaré Jarrell. "Cela a été très, très difficile tout au long de l'année avec la gestion de l'augmentation des cas de maladies infectieuses, ainsi qu'une augmentation de tous nos autres cas."

Alors que les camions frigorifiques ne sont généralement pas une vue courante à l'extérieur du bâtiment OMI, qui se trouve sur Camino de Salud à côté de la route de façade I-25, jusqu'à 10 étaient garés au plus fort de la pandémie car c'était l'installation de détention pour le l'ensemble de l'État, déclare l'administrateur de l'OMI Anthony Cervantes.

En plus du médecin légiste en chef, Jarrell est directeur de neuropathologie et professeur agrégé de pathologie à la faculté de médecine de l'UNM.

On pense également qu'elle est la seule neuropathologiste entre Dallas et Los Angeles à pratiquer des autopsies en cas d'infection maladie à prions est suspecté. Ces autopsies particulières doivent être effectuées dans une salle spéciale qui doit être décontaminée après l'autopsie en raison de son caractère infectieux.

 

Heather Jarrell, MD

[Quand] vous faites l'autopsie, vous êtes capable de trouver ces pièces qui s'emboîtent et donnent vraiment des réponses à la famille, et vous pouvez vraiment les aider dans leur processus de deuil.

- Heather Jarrell, MD, NM Chercheur médical en chef

Quand Jarrell était une fille, elle aimait la science. Elle a associé cela à son admiration pour son père, qui était un soldat de l'État de Géorgie, et a trouvé le travail idéal en médecine légale.

"J'entendais toujours des histoires sur ce qui se passait avec lui et sa carrière", dit Jarrell. « Et puis, il m'a semblé d'une manière tangentielle que je pouvais connecter les deux champs ensemble. Bien que vous ayez pratiqué la médecine légale pendant si longtemps, il ne s'agit en réalité que de votre pratique scientifique, mais c'est très intrigant. »

Jarrell, 40 ans, est l'une des plus de 300 femmes médecins légistes certifiées dans le pays, selon Kathryn Pinneri, MD, vice-présidente de la Association nationale des médecins examinateurs. Jarrell a commencé à travailler chez OMI en 2014 après avoir terminé sa formation en médecine légale et a depuis élu domicile au Nouveau-Mexique.

Jarrell, qui se décrit comme une introvertie, a deux enfants. Elle aime les longues courses dans la vallée du Nord, aime cuisiner et joue du piano pour se détendre.

« Nous voyons beaucoup de morts très violentes », dit-elle. « Nous voyons beaucoup de choses très traumatisantes et les gens doivent se rendre compte que nous ne sommes pas des robots. À la fin de la journée, nous rentrons à la maison et embrassons aussi nos familles. »

Ayant grandi en Géorgie et suivi une formation en résidence et en bourse en Virginie, le déménagement de Jarrell dans le climat sec du Nouveau-Mexique a été un choc.

« Il m'a fallu un certain temps pour m'acclimater après avoir vécu sur la côte est toute ma vie auparavant », dit Jarrell. «Je pense que la plus grande différence pour moi était le degré de verdure de la Virginie et le degré de brun et de vert clair du paysage au Nouveau-Mexique. Le simple fait de m'adapter à cela a été assez énorme pour moi.

Ne pas pouvoir voir le ciel était la norme à la maison parce que la canopée des arbres « prend simplement le dessus et vous ne pouvez pas voir le ciel », dit-elle. « J’ai trouvé cela très apaisant et très protecteur. » Il a fallu un certain temps pour s'habituer au grand ciel bleu du Nouveau-Mexique, mais les couchers de soleil sont les plus beaux qu'elle ait jamais vus, ajoute-t-elle.

 

Entrée du bureau du médecin-enquêteur

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Une chose que Jarrell aimerait voir changer dans le domaine de la pathologie est une augmentation du nombre de médecins légistes. L'UNM a l'un des programmes les plus prolifiques du pays, avec quatre diplômés chaque année. Pour compléter une bourse en médecine légale, les boursiers doivent effectuer 250 autopsies par an.

À l'heure actuelle, il y a une pénurie nationale de médecine légale et l'OMI manque également de personnel. « Certaines données suggèrent qu'il devrait y avoir environ 1,500 500 médecins légistes pratiquant aux États-Unis, et il y en a actuellement environ XNUMX », dit-elle.

OMI devrait avoir environ neuf médecins légistes, dit Jarrell. « Nous en avons actuellement cinq, nous travaillons donc très dur. »

Il existe environ trois douzaines de programmes accrédités dans le pays qui forment à la pathologie aux États-Unis.

« Pensez à tous les étudiants en médecine qui obtiennent leur diplôme », explique Jarrell. « Chaque année, il y a environ 34,000 34,000 programmes de résidence pour les étudiants en médecine diplômés en médecine et en DO. Ainsi, sur ces 603 35, environ 45 suivront une formation en pathologie. Et puis environ XNUMX à XNUMX deviendront médecins légistes.

« Il semble que la médecine soit de plus en plus orientée vers la formation de surspécialité après la formation de surspécialité que nous sommes simplement très sous-spécialisés dans ce que nous faisons, et donc moins de personnes s'y rendent également. »

Chez OMI, Jarrell cherche des moyens de réduire l'épuisement professionnel et les traumatismes indirects. « Par exemple, si je peux m'en empêcher, je n'autopsie pas les enfants du même âge que mes enfants », dit-elle. « Ce n'est qu'une méthode que je peux utiliser pour réduire les traumatismes indirects. »

Jarrell aime parler aux élèves du secondaire de la poursuite d'une carrière en médecine légale. C'est un rappel de l'enthousiasme que les élèves du secondaire peuvent avoir autour de la médecine légale et de son propre enthousiasme à cet âge. « C'est un peu revigorant de parler à quelqu'un à ce stade de sa vie et de lui montrer pourquoi la médecine légale est si cool et ce qu'il peut faire avec ça. »

Son conseil aux jeunes étudiants qui hésiteraient à suivre la voie de la pathologie : « Je savais que si je ne la poursuivais pas, je le regretterais toujours, peu importe ce que j'ai fini par faire », dit-elle. "Si c'est votre passion et que c'est quelque chose qui vous passionne, alors faites de votre mieux."

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