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Par Rebecca Sena

RADx-UP

Une étude de l'UNM vise à réduire la propagation du COVID-19 chez les mineurs du Nouveau-Mexique

La pandémie de COVID-19 a affecté de manière disproportionnée les populations vulnérables du Nouveau-Mexique – et les mineurs sont parmi les plus touchés.

Akshay Sood, MD, professeur au département de médecine interne de l'Université du Nouveau-Mexique, a été financé par le programme RADx-UP des National Institutes of Health pour effectuer des recherches sur la prévention et la gestion du COVID-19 chez les mineurs du Nouveau-Mexique. La subvention de 1.7 million de dollars est la seule du genre dans l'État.

Sood, qui détient également la chaire de dotation du Miners' Colfax Medical Center sur les maladies pulmonaires liées à l'exploitation minière, explique que les mineurs sont constamment exposés à la pollution de l'air par les particules contenues dans la poussière qu'ils inhalent.

« Il y a une épidémie de maladies pulmonaires liées à la poussière, comme le poumon noir, aux États-Unis, et nous sommes à l'avant-garde de la lutte contre cette épidémie », a déclaré Sood, ajoutant que le terme « twindémique », inventé à l'origine pour décrire le l'apparition simultanée de COVID-19 et de la grippe, peut également être appliquée à la fusion de l'épidémie de poumon noir et de COVID-19.

« Il existe également des preuves que les communautés qui vivent avec une pollution atmosphérique à haute teneur en particules risquent de mourir de COVID-19 », a déclaré Sood.

En plus des conditions de travail, la nature du travail rend également les mineurs particulièrement sensibles au COVID-19. "Contrairement à nous, qui pouvons avoir des horaires de travail flexibles, faire du télétravail et maintenir des distances de sécurité conformément aux directives, les mineurs ne peuvent faire rien de ce qui précède", a déclaré Sood. "Ces trois lignes directrices principales que nous suivons tous ne s'appliquent pas aux mineurs."

L'exploitation minière a été considérée comme une industrie essentielle pour l'économie du Nouveau-Mexique, dit-il. « Si ces mines fermaient, la sécurité énergétique de notre pays serait compromise. » Sood et son équipe n'étaient pas seulement intéressés à étudier un lieu de travail essentiel, mais voulaient également concentrer l'étude sur un lieu de travail rural.

« Les mineurs sont une population défavorisée, majoritairement minoritaire et rurale qui est assez unique et risque de développer COVID-19 et d'avoir des complications liées à COVID-19 », a déclaré Sood.

Environ les deux tiers de la population des mineurs sont hispaniques ou indiens d'Amérique, et ont tendance à être des hommes, qui sont tous deux considérés comme des groupes à haut risque, dit Sood. « Certaines données du Nouveau-Mexique suggèrent que les charges virales sont plus élevées dans les populations amérindiennes, et ces populations ont également tendance à être plus symptomatiques », dit-il.

Un autre problème lié à la pandémie de COVID-19 est le développement de cas asymptomatiques. « Nous devons être en mesure de dépister les cas symptomatiques et asymptomatiques », déclare Sood.

L'étude utilisera des tests de surveillance simples et à la pointe de la technologie sans s'appuyer sur les tests RT-PCR standard utilisés dans les hôpitaux. L'outil de surveillance, également appelé test d'index, est basé sur l'antigène et ne prendra que 15 minutes. Il sera considéré comme un test au point de service, ce qui signifie qu'il sera effectué sur le site de collecte ou à proximité.

«Notre approche consiste à effectuer des tests fréquents à chaque quart de travail alternatif, et nous allons demander aux gens de faire leurs propres prélèvements de nez», explique Sood.

L'étude initiale comparera la capacité des deux tests à détecter la présence de COVID-19 à partir d'écouvillons nasopharyngés. "Non seulement [l'étude] nous permettra de générer des données de recherche utiles, mais aussi d'offrir des outils qui n'existent nulle part dans le pays sur une base commerciale", a déclaré Sood.

Sood et son équipe multidisciplinaire, qui comprend des mineurs communautaires et des agents miniers, sont ravis de démarrer le projet. 

«Cette recherche s'inscrit vraiment dans l'engagement à long terme de l'Université du Nouveau-Mexique envers les mineurs défavorisés, principalement des minorités raciales/ethniques du Nouveau-Mexique», dit-il. « C'est un autre élément de notre histoire à long terme. »

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